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La Prehistoria

Se cree que el hombre pisó tierras australianas hace unos 30.000 años o más. Se han encontrado restos humanos de la época, así como pinturas y grabados de hace más de 20.000 años. Éstos fueron los ancestros de los aborígenes actuales, que se dedicaban principalmente a la recolección y a la caza y habitaban en cuevas o al aire libre.

Exploración

En el siglo XIII, Marco Polo ya escribió sobre la existencia de tierras muy lejanas y parece ser que mapas españoles y portugueses del siglo XVI representaban el contorno austral. Es en 1601, cuando el portugués Godinho de Heredia llega al cabo Van Diemen, en 1605, el holandés Willen Janszoon explora el golfo de Carpentaria. Un año más tarde, Luis Vaez de Torres navega por el estrecho de su mismo nombre que lo separa de Nueva Guinea. Más tarde serían los holandeses, franceses e ingleses los que llegarían a la gran isla. Entre ellos el holandés, Dirk Hartog en 1616 que navegó por Shark Bay; también Abel Tasman que descubrió la isla de Tasmania. En 1644 llegó hasta el golfo de Carpentaria y dio a Australia el nombre de Nueva Holanda. Después serían los ingleses quienes comenzasen su propia exploración; William Dampier fue uno de ellos; Louis A. de Bougainville quien descubrió la Gran Barrera de coral y el capitán James Cook que en 1770 exploró Botany Bay. Éste reclamó la costa este de la isla y la bautizó como Nueva Gales del Sur. De esta manera comenzó a poblarse Australia con gentes venidas de Inglaterra, sobre todo convictos que abarrotaban las cárceles inglesas. No obstante algunas zonas quedaron libres de ser ocupadas por delincuentes. En 1788 los ingleses fundaron Port Jackson (el futuro Sydney).

En este momento, la población indígena que contaba con unos 300.000 habitantes comenzó a disminuir a gran escala debido a los enfrentamientos con los colonos y a enfermedades infecciosas.

A finales del siglo XIX, Edward H. Hargraves descubrió oro en Bathurst, Nueva Gales del Sur, y esto contribuyó a que llegasen numerosos inmigrantes en busca de riqueza. La población aumentó considerablemente.

La deportación de presidiarios cesó, las autoridades comenzaron a restringir la inmigración y los medios de transporte y la enseñanza se desarrollaron. En 1870, las tropas inglesas abandonan la isla, a partir de entonces su defensa recaería en la propia Australia.